martes, marzo 5, 2024
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Nasa: Psyche nos sorprende con la primera luz de la comunicación óptica

El pasado 14 de noviembre se confirmó la efectividad del Deep Space Optical Comm (DSOC) de la NASA, lo cual representa el último logro en una serie de demostraciones tecnológicas relacionadas con la comunicación óptica entre el espacio y la Tierra. Por primera vez, se ha confirmado la viabilidad de la comunicación óptica más allá del sistema Tierra-Luna.

El sistema está compuesto por un transmisor-receptor láser de vuelo, actualmente instalado en la sonda Psyche. Durante el lanzamiento de la misión hacia Psyche, un asteroide con valor económico potencial, el telescopio Hale del Observatorio Palomar del Caltech en el condado de San Diego, California, fue apuntado por el láser, que opera en el rango del «infrarrojo cercano» del espectro electromagnético. El láser está alojado en la sonda Psyche, ubicada a unos 16 millones de kilómetros de la Tierra, más de 40 veces más lejos que la Luna. El 14 de noviembre se observó la «primera luz».

Trudy Kortes, directora de demostraciones tecnológicas en la sede de la NASA en Washington, declaró: «Alcanzar la primera luz es uno de los muchos hitos críticos del DSOC en los próximos meses, abriendo el camino para comunicaciones a velocidades de datos más altas, capaces de enviar información científica, imágenes de alta definición y transmisión de video en apoyo del próximo hito épico de la humanidad: enviar seres humanos a Marte».

Funcionamiento del sistema

El sistema consta del transmisor-receptor láser, actualmente instalado en la sonda Psyche, de un sistema de enlace ascendente para enviar datos de la Tierra al espacio y de un sistema de enlace descendente para recibir datos del espacio. En el caso específico, el sistema de enlace ascendente se encuentra en el Optical Communication Telescope Laboratory (OCTL) en las instalaciones de Table Mountain de la NASA, cerca de Wrightwood, California. El OCTL también tiene la responsabilidad de facilitar el apuntamiento hacia el sistema de enlace descendente.

Por otro lado, el sistema de enlace descendente está instalado en el Observatorio Palomar del Caltech, también en California. En este caso, se utiliza un receptor superconductor sensible para contar los fotones. Este sistema también ha sido desarrollado por el Jet Propulsion Laboratory (JPL). Ambas instalaciones se encuentran a unos 130 kilómetros de distancia una de la otra.

Uno de los objetivos principales del experimento era «cerrar la conexión», es decir, enviar y recibir simultáneamente datos de prueba a través de los láseres de enlace ascendente y descendente. Aunque la demostración tecnológica no transmite datos relacionados con la misión Psyche, existe una estrecha colaboración con el equipo de apoyo de la misión para garantizar que las operaciones del DSOC no interfieran con las operaciones de la sonda, que tiene una misión bien definida.

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